Outliers 揭示意想不到的成功法則

坊間許多探討成功之道的書,都集中討論成功者需要具備的個人特質,如勤奮、堅毅、積極進取等等。

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最近熱爆的 Outliers 一書  ,卻從真實個案中,總結出打造成功的種種元素 — 成功,豈只個人能力咁簡單!

 

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Outliers 在統計學上,指的是一些看來明顯地與其他數據截然不同的「異數」,如圖中的紅點:

 

作者 Malcolm Gladwell 以 outliers 來比喻那些在社會上出類拔萃的成功人士。

成功人士到底怎樣達到成功?

個人的努力雖然重要,但在努力背後,其實他們也得益於比常人更多的優勢、機會,甚至各別的文化背景,使得他們能立足於更豐饒的土地上去努力耕耘。

作者以加拿大的一支冰上曲棍球隊為例,大部份同齡的隊員都出生在年初的頭三個月。是星座,還是八字,令他們比其他月份出生的隊員更適合打冰曲?

答案很簡單:原來冰曲隊以一月一日為計算隊員年齡的分界線,就好像學校以九月一日為計算學童年齡的分界線一樣。由於隊員都只是十一、二歲的年輕小伙子,出生在頭三個月的參加者,被考核時,自然比晚一點出生的同齡參加者在身體發育上多了一點優勢,更會使得入選後的隊員由於表現較優,從而得到更多賞識與鼓舞,使其優勢一直延續下去 ……

同理,英式足球的分界線為九月一日。作者也發現,出生於九月至十一月的球員數目明顯較多。原來,出生日期,配合所選擇的項目,多少決定了人的起步。

不過,好的起步也不一定代表全程成功。成功,從來來自苦功 — 而苦功,也來自不同尋常的機遇。

我們都知道 Bill Gates 的名字。在矽谷內,其實有一位 Bill Joy,行內他與 Bill Gates 齊名,是 Sun Microsystems 的創辦人。Bill Joy 在七十年代開始學習寫電腦程式,然後,他進入了麥芝根大學,那裡有個24 小時開放的電腦中心,偏偏那裡的電腦系統有個漏洞,他得以通宵達旦在那裡搞弄令他著迷的電腦程式,而神不知鬼不覺!他憶述大約每天在那裡花八至十小時!他算算自己的這份操練, 到他畢業時,他已比其他人多了一萬小時的「培訓」。

至於那個鼎鼎大名的 Bill Gates 呢?

他的命運更傳奇。1968 年,他進入了 Lakeside 學校,就在那年頭, Lakeside 設立了電腦學會,而家長們在賣物會中籌到了三千大元,決定為電腦學會買一部電腦,從此, Bill Gates 便日以繼夜消磨在電腦中心了。Lakeside 有一些具前瞻眼光的人士,為電腦安裝了在當時來說是一個很不普及的軟件,可以接駁到西雅圖市中心的大型電腦,讓學生們在這程方式下接觸電腦程式。可惜後來,電腦中心的錢花光了。但正當此時,華盛頓大學的電腦程式員創辦了一家公司,其中一位創辦人,恰巧有兒子在 Lakeside 就讀,於是垂詢 Lakeside 的電腦學會,有沒有興趣在周末協助測試公司的軟件系統,交換條件是可以使用該公司的電腦。於是每天放學後,Bill Gates 便跑到那公司研究電腦程式,成為他每天的特備節目。之後,那公司破產了,隨即卻讓他抓住另一家公司,那公司請他幫忙設計支薪軟件,交換修件同樣是可以免費使用公司電腦 ……

就這樣,一次又一次讓 Bill Gates 得以接觸電腦程式的機會彷如從天而降,這些機遇讓他可以每星期花二、三十小時在電腦程式上,那時他才十五、六歲。連 Bill Gates 在訪問時也自認不諱:「我真的非常幸運。」

但我們也不能抹煞他自身的努力。有次他因為盜取密碼而弄壞了電腦系統,被人趕了出來,正在他沒法接觸電腦的時候,偏偏又讓他發現華盛頓大學的一部電腦在凌晨三至六時是沒有人使用的,由於他住近大學,於是每早爬起來睜著惺忪睡眼,潛入華盛頓大學去。他媽媽後來說,難怪那時總搞不清楚為什麼 Bill Gates 每早都起不了床。

一些機緣的碰撞,令 Bill Gates 得以在一項熱愛的事業上搶先得到最少一萬小時的鍛鍊。這既是天降機遇,也是自身沈溺的努力,缺少任何一樣,都成就不了今日的 Bill Gates。

Outliers 這書,還列舉了很多不同地區的個案,總結締造成功者的各種外在、內在因素,外在因素如何讓內在因素得到發揮,創造成功的有利條件。不僅有成功例子,作者還舉了失敗例子,為什麼有些國家的航班出事次數比其他國家多?原來,一切都有跡可尋。

就如作者最後總結說,所謂的 outlier,除了自身因素外,其實都踏著一重重比常人較多的優勢與機遇上位,沒有人真的是全然單憑本身努力胼手胝足打拼,而不靠外在機緣去扶一把的。

就如作者說,成功者,原來也不一定很 outlier。

(2009.02.28)

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